利用垃圾搜尋地外文明

類別: 新奇

利用垃圾搜尋地外文明

人類正在全球範圍內影響著地球的各個系統:工業汙染物在大氣中積累,對全球氣候和生物多樣性有著潛在的長期影響。這是世人所皆知的事情。然而,任何事情都有兩面性。在不久的將來,見證人類科技活動的工業汙染很有可能從幾百光年外就能被檢測到。也就是說,某一天,地外文明也許能通過我們的汙染髮現我們的存在。而與此相反,如果外星人有著和我們相似的文明,或許我們也能夠通過它們產生的汙染來檢測到它們的存在?

一直以來,搜尋地外文明計劃(SETI)都在掃描來自太空的電磁波,試圖從中找到地外文明科技活動的標誌。話劇話說,SETI一直在試圖截獲地外文明的對話。然而,50年過去了,我們尚未能發現任何證據表明地外文明的存在。當然,找不到並不代表沒有,畢竟銀河系有著兩千萬顆星星,總有一些會存在地外文明。

也許,我們並沒有找對所謂科技活動標誌。當初提出搜尋電磁訊號時是因為那時無線電是我們的主要通訊方式,地球上充滿了無線電訊號。如今我們都使用數字訊號進行通訊,地球上的無線電訊號少之又少。如果地外文明通過電磁訊號來搜尋我們,那就只有100年的視窗時間。100年看起來很長,但放在宇宙中,這幾乎就是一眨眼。如果地外文明和我們很相似,那麼它們的科技發展也大致會和我們一樣,在一段時間的無線電繁榮期後進入無線電沉寂。所以無線電汙染只會在銀河系裡存在很短的時間(大約一百年),之後便會隨著文明的成熟發展,迅速消逝。因此,在有著十億年曆史的宇宙中搜尋這種短文明階段的標誌,無異於海底撈針。

如今,哈佛大學史密森天體物理中心的Henry Lin與同事提出了另一種方法來搜尋地外文明。在最近的一份論文中,他們建議通過尋找外星大氣中的工業汙染,而不是尋找噪聲汙染,來追尋地外文明。通常,工業汙染物持續更長久,更有可能被我們發現。就如同人類,在科技活動中無時無刻的向大氣中排放汙染物氯氟化碳。由於自然界中並不生產氟氯化碳,因此它是一個很好的工業活動檢測源。另外,尋找工業汙染能擴大我們搜尋地外文明的視窗期。氟氯化碳能夠存在幾十年,甚至幾千上萬年。如果在大氣中檢測到了短命氟氯化碳,那說明這裡有著工業活動。如果檢測到了長壽氟氯化碳,那麼意味著一萬年之內,這裡存在過工業文明。

目前,天體生物學家已經開始通過檢測生物訊號來搜尋太陽系外生命的存在。因此,尋找“科技訊號”也定將不遠。如今,在開普勒太空望遠鏡和其它行星搜尋任務的幫助下,越來越多的地外行星被發現。其中有很多是有孕育生命條件的巖質行星。在這種情況下,如果大氣中存在氧氣和甲烷,那麼很有可能存在生命(這兩種氣體是地球生物活動的主要產物)。如果有這兩種氣體存在,意味著有微生物存在;如果有氟氯化碳存在,意味著有高階文明存在。

Lin和同事們認為,這種搜尋方法在不久的將來便可實施。據他們計算,預定於2018年發射的詹姆斯韋伯太空望遠鏡可以檢測到十倍於地球的氟氯化碳的存在。可惜的是隻能找到圍繞白矮星旋轉的行星。下一代裝置將能夠檢測類日恆星系統中的行星。

其實,利用垃圾搜尋外星人這一想法並不新鮮。最初,SETI研究人員就曾提出,如果有外星人到訪過太陽系,那麼我們將有可能找到一些外星垃圾,比如開採礦物或是觀測任務的遺留物。而月球則是最好的搜尋地。因為不像地球,月球上沒有地質和生物活動,外星人留下的物品能夠儲存很久。任何外星人的太空垃圾,開採裝置也好,其它科技裝置也好,應該都還在月球表面。

通過工業垃圾搜尋外星人為SETI指明瞭新的方向。不過,另一個問題是,找到了氟氯化碳真的就意味著有智慧生物麼?論文第一作者Henry Lin說,“如果存在比我們更高階的文明,如果他們也有SETI專案,他們或許會將汙染當作不存在智慧生物的標誌,因為汙染大氣很不明智。”最重要的是,這種方法代表了地外文明搜尋中很重要的一方面:搜尋地外文明的方法往往是人類自己問題的一個反映。希望有一天,我們的科技能進化到,去搜尋“綠色環保”的綠色外星人。

[K7419 via SLATE]

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