長毛象為何會長毛

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長毛象為何會長毛
科學家們稱,他們已經在長毛象的DNA中找到它們能夠適應冰河時代寒冷氣候的原因了。

長毛象生活在12000年前,所以它們擁有長長的毛,避免凍傷的小尾巴和小耳朵,以及維持體溫用的大量脂肪。

芝加哥大學進化生物學家Vincent Lynch說道:“它們的軀幹上還有怪異的隆起,就像是駱駝的駝峰,裡面儲存著大量的脂肪,在寒冷黑暗的冬天,它們利用這些脂肪儲存水和能量。”

Vincent Lynch和他的同事最近將長毛象和它的親戚——亞洲象的DNA進行對比。

Lynch說:“我們想確定是什麼基因發生了變化讓它們擁有了長毛象的外表。”

賓夕法尼亞大學的Webb Miller回憶到,科學家們花了100美金在eBay上買了猛獁的皮毛,並從中提取了DNA。

Miller說:“我們和俄羅斯的科學家合作,我們瞭解到他們的供應商是讓人尊敬的,但我們收到序列資料後發現了其中有一個是假的。”

在發表在《Cell Reports》上的論文中,研究人員提到,當他們將古老的DNA與亞洲象的DNA進行對比後,他們發現一長串基因是長毛象特有的。

但Lynch說:“問題是,我們知道大多數物種的特有基因是中性的,不具有任何功能。”

為了找出哪個基因是重要的,他們重新對已知基因進行檢查,結果發現其中有一個基因很有意思。

Lynch說:“基於對人類和老鼠的瞭解,該種基因有三種功能:探測外部溫度、脂肪生物學功能以及調節毛髮生長的功能。”

先前的研究表明,當你廢除小老鼠體內該種基因的功能時,他們更喜歡在寒冷的環境下生活。

科學家們做了一些實驗想要了解改變長毛象的這種特有基因是否會產生一些潛在的影響。答案是肯定的——它降低了該基因產生的蛋白質的活性。

Miller在一封電子郵件中說道:“我認為和其他研究古代基因組的論文相比較,我們的論文的突破點在於,不僅僅侷限於依靠計算機程式的計算,我們進行了計算預測還通過實驗進行驗證。”

但是我們可以利用這些資訊讓長毛象再生嗎?

Miller說:“我對這個問題沒有興趣。”Lynch也沒有。

Lynch說:“你可以改變大象的這個基因,或許它會長成長毛象的樣子。”但如果要讓長毛象重生的話,你可能要改變成千上萬個亞洲象的基因。你必須增加每一個長毛象的特徵,除去亞洲象的特徵。

他還補充到:“即使如此,重新創造出來的也不是長毛象。它是變異的亞洲象。你不可能讓長毛象重生的。”

Lynch認為科學家們沒必要嘗試,這是不符合道德規範。他說:“大象是聰明的物種,他們擁有複雜的社會群體,彼此之間相互學習。如果我們讓長毛象重生了,它要向誰去學習如何成為一隻真正的長毛象?”

[island via NPR]

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