生活在河馬直腸裡的水蛭

類別: 新奇

生活在河馬直腸裡的水蛭

2003年,美國自然歷史博物館無脊椎動物館館長Mark Siddall正在南非尋找一種難以捉摸的水蛭,這種名為Placobdelloides jaegerskioeldi的水蛭最鍾愛的地方就是河馬的直腸。當地的一位園區保安聽說Siddall的事之後,非常樂意地提供了幫助。

Siddall說:“由於一隻河馬在人類聚居區活動,他們不得不將其屠宰,因此保安很鎮定地就把河馬的屁股切了下來。”下圖就是河馬的直腸和吸附在上面的水蛭,大的是成蟲,小的是幼蟲。

生活在河馬直腸裡的水蛭

河馬直腸似乎是很糟糕的生活環境,但對於這些水蛭來說,它們能夠佔領其他物種所不能的位置,就是非常大的優勢。而這裡也是河馬身上唯一適合吸血的地方,Siddall說:“河馬的皮非常厚,還有一層脂肪,因此唯一能夠能接觸到血管的地方就是直腸,水蛭可以直接從河馬的後腿往上爬進肛門。”

一旦到達直腸,水蛭會用兩個吸盤吸住。在更圓的身體後端有一個較大的吸盤,而身體前端的吸盤較小。它們一定要保證吸得很牢,因為河馬排便時會用尾巴前後拍打,把屎甩得到處都是。這難道是驅趕水蛭的方法麼?並不是,Siddall說:“河馬尤其是雄性河馬會進行很多打鬥,會被其他河馬咬傷,因此屁股裡水蛭帶來的影響微乎其微,雄性河馬甩屎是為了和對手競爭領地及交配權。”

生活在河馬直腸裡的水蛭

雖然一些水蛭擁有非常強力的吸盤,能夠鋸開肉讓血液不斷流出,但河馬直腸裡的這種水蛭只有一根插進含血管組織的吸管,但又不像蚊子的口器那樣堅硬,而是像肌肉一樣柔然有彈性。

與食用直腸組織比起來,只靠吸血似乎無法滿足營養需求,但實際上血液裡充滿了各種蛋白質和脂肪酸,不過問題在於其中缺乏一些重要氨基酸和維生素。為了解決這個問題,水蛭有細菌來幫忙,生活在水蛭細胞裡的微生物可以生產它們從血液裡無法獲得的營養物質。

至於交配,所有種類的水蛭都很有意思。它們是雌雄同體,因此尋找配偶就變得容易得多了。在找到配偶之後,一隻水蛭會向另外一隻皮下注射一個充滿精子的精包,這種授精方式稱為“外創性授精”(traumatic insemination)。在卵孵化後,小水蛭會爬到父母的腹面並吸附,當大水蛭在河馬直腸裡飽餐一頓時,小水蛭們就可以直接享用美食了。

[Ivy via wired]

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