2016世界航天要事

類別: 新奇

2016年是航天業和天文業界非常忙碌的一年。這一年我們發射了新火星探測器,NASA木星探測器氣動,人類歷史上最雄心勃勃的彗星計劃成功收關。這一年也是NASA重返載人深空探測的元年,我們也送走了最後一名水星計劃的航天先驅。

從很多角度講,過去的一年像回到了1960年,新型的火箭像春筍一樣,隔幾個月就發射一次,每次都能給我們帶來很多驚喜。同時,也像1960年,新型的運載能力伴隨而來的,還有令人可惜的挫折,事故,爆炸。

馬一龍的野心比天高,行事能力比地厚,嗓門兒比太陽還大。2016年,見證了馬一龍這三個特點。4月9日,CRS-8運載任務,一枚獵鷹9號成功降落在了無人駁船“我依然愛你”號。緊接著一個月,JCSAT-14號任務,5月6日,另一枚獵鷹9號又成功降落在同一艘無人駁船上。這次,降落時間是晚上,海況更惡劣,降落速度更快,所剩燃料更少。

不過,好運氣沒維持太久。6月的第四次海上降落嘗試,助推器最後“不可控的結構解體”,或者叫作墜毀。修改了剩餘燃料的管理軟體後,7月17號SpaceX又成功在CRS-9任務裡搬回一成。

一路凱歌讓馬一龍信心爆棚。隨後他在釋出了“火星計劃”三步走:第一步,2018年發射無人探測器上火星;第二部,2025年載人計劃上火星;同時,還有巨型可重複使用火箭“太空堡壘卡拉狄加”。在這個充滿漫畫特色的計劃裡,遊客往返一次火星費用差不多是10萬美元。

但是SpaceX的光輝路徑被9月1號的一次發射臺爆炸阻擋。這次發射臺上一枚獵鷹2號火箭,因為氦氣罐密封問題,在點火前炸成了天空中最閃亮的星星。這次事故導致馬一龍所有的計劃全部推遲,包括第一次載人龍艙試驗,也被推到了2018年了。

發射“大鉛筆”火箭的藍色起源公司也沒有延緩他們追趕SpaceX的腳步。6月2日,“大鉛筆”第三次成功從亞軌道著陸。10月5日,藍色起源試驗新型成員逃生裝置成功。這次試驗原本沒指望助推器能儲存下來,但這根大鉛筆在乘員艙的烈焰中生存下來,還像上幾次一樣成功著陸。

藍色起源公司老大還和馬一龍打嘴炮,宣佈要研發“新格林”運載火箭,不但能重複使用,運載能力和個頭都和“土星5號”一樣大。

2016年是美國軌道科學公司迴歸的一年。兩年前的一次大爆炸使得所有安塔瑞斯運載火箭停運,直到2016年的10月才重新開始給國際空間站運送貨物。

在亞軌道市場,維珍銀河在“企業號”太空船失事一年後,於12月4日再次進行了高空投放試驗。“團結”號太空船在白色騎士2號的帶領下爬升至兩萬米的高空,開始了新飛船的第一次無動力滑翔測試。此次測試主要是為了驗證新飛船的各項效能,以及收集資料。

私人公司乾的熱火朝天的同時,龍頭老大NASA也沒閒著。獵戶座載人飛船在經歷了成功的試射後,接下來開始進行各種力學測試,比如海上濺落測試呀,新太陽能板測試呀等等。除此之外,SLS的主引擎通過了NASA驗收,成功在RD-170被禁運而缺少存貨的關口給了美國航天事業一針強心劑。

國際空間站

相比起地球上的運載行業,國際空間站的動向不多。這裡列舉出了兩個有代表性的瞬間。

4月25日,第一次進入ISS的英國宇航員Tim Peake打破了國際空間站的馬拉松記錄,他在3小時18分50秒內跑完了跑步機上的42.195公里。他是第二名在空間站裡完成馬拉松的宇航員。

8月24日,另一類的馬拉松記錄在國際空間站被打破。指令長Jeff Williams在當日打破了同事Scott Kelly的520天飛行記錄,成功重新整理到521天。之後的幾天他一直在打破自己設下的記錄,直到9月6號任務結束。回到地球后,Jeff累積飛行534天。

四月,SpaceX不但在海面上成功著陸,還把一個給宇航員的大氣球送上了國際空間站。這個大氣球叫Bigelow充氣式活動艙Beam,由氣密的織物製成,發射的時候摺疊起來節省空間,對接後充氣膨脹到直徑兩米左右,給航天員提供可以活動的空間。這個打氣球其實啟發於NASA放棄的TransHab計劃。

Beam將會在國際空間站的寧靜點節艙上停留兩年左右,測試其結構強度,漏氣效率,對抗太空射線和溫差等等環境因素的能力。試驗結束後,打氣球會被髮射離開國際空間站,在大氣層裡燒燬。

星際探索

2016年是星際探索忙碌的一年。這一年裡,新的航天器被髮射,舊的任務結束;有個航天器開始工作,有的墜毀在任務星球表面;之前的謎題被解開,新的謎團接踵而至。

2016年的火星有點兒擠。美國,歐洲,俄羅斯和印度航天器成功抵達,中國和一些私人公司迎頭趕上。

Exomars探測器

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這個歐空局和俄羅斯宇航局合作的專案與3月14日升空,經過七個月的航程,到達火星。Exomars是兩個航天局通力合作火星計劃兩步走的第一步,用以入軌和下降技術的檢測等等。第二步是計劃於2020年發射一顆更先進的探測器。

Exomars任務分兩個探測器,母艦“微量氣體軌道器”於10月19日成功入軌,並釋放“斯基亞帕雷利”登陸器。後來登陸器再也沒有迴應。時候調查表明,登陸器由於感測器故障,在離地幾百米的地方檢測到著陸訊號,於是切斷了降落傘攬勝,過早開啟緩衝發動機。在真正接觸地面的時候沒有任何減速,“轟”得一聲砸在了火星表面,備用燃料箱還爆炸了。

好奇號

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好奇號2016年在紅色星球上已經漫步了5年,遠遠高出其2年的計劃壽命。這個25億美元的大機器人現在還在尋找火星曾經出現生命的跡象。5年的風沙侵蝕讓這個老機器人不堪重負。現在好奇號的主機電腦記憶體出現故障,經常要重啟才能存入新資訊;樣本鑽時常卡住;精密的鋁製全地形輪子,也發出警告快要解體了。

獵狐犬2號

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作為一個英國媒體,怎麼能不提一下獵狐犬2號呢。經過十多年的搜尋,2016年的11月,高清影象終於顯示,2003年在火星上失蹤的獵狐犬2號的的確確著陸成功了。這次還是要感謝NASA的火星偵查軌道器MRO的高解析度相機,讓地球上的人們分析出獵狐犬失蹤的原因很有可能是氣囊或者其他機構卡住了一片太陽能板,導致電池充電失敗,高增益天線指向錯誤,沒能發出訊號。

太陽系巨人木星在美國獨立日7月4號迎來了NASA的juno號探測器。為了進入環繞木星極地軌道,juno在當天經行了一次長達35分鐘的發動機點火變軌。juno進入的軌道,距離木星北極只有區區4200公里,這使得juno不但能以有史以來最佳角度拍攝木星,還能通過其著名且危險的輻射帶。

當木星迎來juno,土星開始告別在他身邊轉悠了好久的老夥伴,卡西尼號探測器。2016年1月,卡西尼開始了一系列的發動機點火變軌,標誌了長達一年半的自我毀滅倒數計時。今年9月前後,卡西尼將會以可控的姿態進入土星稠密的大氣層,為了防止從地球上攜帶的微生物汙染土星的衛星。

好吧,新視野號飛過冥王星的時間是2015年的7月,不是2016年的事件。但是長達16個月的資料下載不斷驚喜著全世界的天文工作者。比如我們在2016年裡,對於冥王星的好基友“卡戎”有了新的理解,還發現冥王星Tombaugh Regio地區下面可能有海洋,甚至還發現這個前行星甚至有云彩。

現在新視野號還能發揮餘熱,正飛往開普勒帶的一個小行星2014 MU69,差不多距離冥王星10億英里。

羅塞塔探測器於2016年9月30日遙控墜毀於67P的表面,標誌著長達12年的彗星探測任務圓滿完成。在羅塞塔墜毀前幾個星期,依靠其發回的高清畫面,天文人員找到了2014年11月嘗試登陸但失蹤的“菲萊”號彗星著陸器。

展望未來

2016年4月份,有史以來耗資最大的太空望遠鏡詹姆斯·韋伯號完成了總體組裝。同年11月份,全部儀器測試完畢,運轉正常。現在這枚寄予厚望的哈勃望遠鏡的接班人,將會在2018年發射。

中國貴州的500米弧形反射射電望遠鏡於2016年建成,並且在9月份完成了所有除錯,開始深空探究。此專案耗資15億人民幣,其貢獻將會超過波多黎各的Arecibo望遠鏡。

追憶先驅

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2016年的最後一個月,見證了先驅時代的結束。美國軌道第一人,水星計劃現存的最後一名成員,約翰·格林於12月8日去世。格林在1962年的2月20日進入環地球軌道,並且在1998年的時候搭乘發現號太空梭再次升空,成為最年長的航天員。

2016世界航天要事原文請看這裡

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