你好!鄰居:科學家發現里程碑式類地行星

類別: 新奇

你好!鄰居:科學家發現里程碑式類地行星
比鄰星b與比鄰星模擬圖

天文學家們已經確認找到了一顆質量與地球相當,表面溫度允許水以液態形式存在,環繞離太陽最近的恆星比鄰星(Proxima Centauri)執行的類地行星。這一里程碑式的發現於今天發表在《自然》雜誌上。

這一新發現的行星被叫做比鄰星b(Proxima b),平均每11天就環繞那顆低溫紅色母星一圈。它質量比地球稍大,也是距離我們最近的系外行星。倫敦大學瑪麗皇后學院的Dr. Guillem Anglada-Escudé和他的同事們說它可能是太陽系之外最有可能存在生命的行星。

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比鄰星是一顆距離太陽系4光年的紅矮星,但是它星光太過黯淡,無法用肉眼看見。然而通過歐洲南方天文臺(European Southern Observatory,ESO)位於智利的3.6米天文望遠鏡,天文學家們可以通過觀察這顆恆星的細微搖擺識別出這顆可能宜居的行星——環繞其旋轉的行星的引力會造成這種搖擺。

“最初我們是在2013年發現它可能存在的線索,”Anglada-Escudé解釋說,“但是那次探測並不具備說服力。從那時起,我們一直在努力進行進一步地面觀察,我們得到了歐洲南方天文臺和其他人的幫助。最近的‘黯淡紅點’專案就已經籌劃了兩年時間。”

「黯淡紅點」專案是一項探測環繞比鄰星的類地行星專案,參與其中研究者們定期在網站和社交媒體上公佈他們的研究進展。他們的資料,結合之前歐洲南方天文臺和其他天文臺的觀測,共同帶來了比鄰星b的發現。

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Anglada-Escudé和他的同事們發現,比鄰星有時會以5公里每小時的速度接近地球,有時會以類似的速度遠離地球。這一規律每11.2天就發生一次,通過仔細分析這一現象產生的「多普勒頻移」(根據多普勒效應,這樣的徑向運動會導致比鄰星的光譜發生微妙的偏移),研究者們發現,這些頻移表明那裡存在一顆質量約為地球1.3倍,距離比鄰星7百萬公里的行星——這個距離僅僅有地球和太陽之間距離的5%。

“在‘黯淡紅點’專案進行的60個夜晚裡,我一直在檢查訊號的一致性。頭10天的結果看起來很有希望,頭20天的結果跟預期一致,到了第30天,結果就非常明確了,”Anglada-Escudé說。雖然比鄰星b離母星的距離比水星距離太陽還近,但是他也注意到其母星也比太陽黯淡得多,因此不能排除其宜居的可能性。

“我們已經發現了很多系外行星,而且未來會找到更多,但是成功找到這顆離我們最近的類地行星,對我們而言是一次終生難得的體驗,”他說。“下一步就是尋找比鄰星b上的生命。”進一步的搜尋工作將會用到其他觀測裝置,比如即將問世的下一代望遠鏡——歐洲極大望遠鏡(European Extremely Large Telescope,E-ELT)

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