NASA機器人飛船將登陸小行星,採集灰塵和沙土樣本帶回地球

OSIRIS-Rex小行星探測專案

美國航空航天局宣佈,一艘SUV大小飛船即將進行一項歷史性太空探險任務:追蹤一塊黑色小行星、在上面登陸、攫取樣本之後帶著樣本返回地球

這艘飛船實際上是航空航天局研製的機器人飛船OSIRIS-Rex。它將於9月8日從佛羅里達州卡納維拉爾角(Cape Canaveral)發射升空,經過為期七年的往返旅程後,在2023年攜帶從小行星Benu上採集的2043克灰塵和沙土樣本返回地球,供科學家分析研究。

首席研究員、美國亞利桑那大學(Arizona University)行星科學家丹特•勞雷塔(Dante Lauretta)教授表示,OSIRIS-Rex將帶回科學寶藏,為研究小行星、地球生命等問題尋找重要的資訊。

Benu的有機成分

如果一切順利的話,投資8億美元的OSIRIS-Rex小行星探測專案會收到巨大的回報。

飛船收集的資料將有助於說明太空岩石的運動特徵。這樣科學家可能會比較準確地找出對地球構成威脅的其它小行星。Benu的大小和帝國大廈相仿,一百年後撞擊地球的機會是1/2700。一旦撞擊,會形成三英里寬、四分之一英里深的隕石坑

Benu小行星(左)與俄羅斯車里雅賓斯克(Chelyabinsk)隕石大小的對比。

2013年俄羅斯車里雅賓斯克(Chelyabinsk)隕石在空中爆炸,造成當地上千人受傷。

尤其是,科學家希望通過研究Benu小行星,瞭解地球生命的起源。Benu是一塊太空岩石,形成於數十億年前,富含有機分子和水。科學家推測,分析上面的樣本會解釋小行星是否將生命成分帶到地球。

按照科學家的計劃,OSIRIS-Rex機器人飛船將繞行Benu一年,進行近距離觀測,然後在2020年登陸Benu。

OSIRIS-Rex飛船的機械手臂在小行星上取樣,僅用幾秒時間。

與其說是登陸Benu,不如說是“快速搔抓”這塊太空岩石。因為OSIRIS-Rex飛船隻是用機械臂觸碰一下Benu的表面,在幾秒鐘的“登陸”時間內採集土樣,然後飛離Benu。

OSIRIS-Rex機器人飛船返回地球的降落地點預定為猶他州沙漠

勞雷塔說:“我們正在努力把飛船送到小行星表面。 這項研究有一點危險,事實也並非如此 ……我們正在走出地球去一個未知的世界。”

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